La Tragedia de los Rodeos (Tenerife Norte)

El aeropuerto Internacional de Los Rodeos, Tenerife Norte está situado al norte de la Isla, en el término municipal de La Laguna y a 10 kilómetros aproximadamente de la capital insular, Santa Cruz de Tenerife. Este aeropuerto, uno de los dos que tiene Tenerife, está destinado preferentemente a vuelos de carácter interinsular y nacional, aunque también operan varios vuelos internacionales. Cada año, cerca de 4 millones de pasajeros utilizan este aeropuerto, al que se accede a través de la autopista TF-5.

Hasta Principios del siglo XX, el único medio de comunicación de las Islas con el exterior había sido el mar. Por ello, disponer de transporte aéreo significaba poder comunicarse con el mundo. Pocos temas despertaron tanto interés en la opinión pública como nuestro primer aeropuerto. Por otro lado, Canarias es punto de escala entre Europa, África y América. Algunas compañías extranjeras quisieron establecer un aeropuerto en ellas como lugar de parada y repostaje de sus aviones, firmándose convenios aeronáuticos con diferentes naciones europeas para autorizar la utilización del archipiélago canario como escala.

La Tragedia

27 de marzo de 1977, una fecha que nadie olvidara, la tragedia en el aeropuerto de los Rodeos, Tenerife norte.
Debido a una amenaza terrorista en el aeropuerto de las palmas (Gando), este se ve obligado a desviar a todos los aviones hacia el aeropuerto de los Rodeos que está a más o menos unos 25 minutos de las Palmas. El aeropuerto de los Rodeos no es muy grande en cuanto a capacidad de áreas de estacionamiento, pero la pista está preparada para hacer aterrizar grandes aviones como el Boeing 747. En efecto ese día dos Boeing 747, uno procedente de Amsterdam (KLM 4508), y el otro de EE.UU (PanAm 1736), se encontraron en los Rodeos en un momento en el que el aeropuerto estaba ya desbordado por otros aviones desviados de las Palmas.

La torre de control no dispone de radar pista, por lo que están obligados a orientarse únicamente por las comunicaciones por radio con los aviones. A la llegada de los Boeings 747 el tiempo era bueno con buena visibilidad, precisamente este será el factor determinante en el trágico accidente, de haberse mantenido el buen tiempo los controladores podrían haber visto con claridad los dos Boeing y su posición en la pista.

Después de un largo viaje a los pasajeros de KLM se les permite de ir a la terminan a refrescarse, mientras que a los del PanAm solo se les permitió descender del avión para estirar las piernas. A este punto tenemos al KLM a principio de pista y detrás al PanAm.

El capitán del KLM parecía bastante nervioso a la idea de tener que anular el vuelo y tener que alojar a los pasajeros en hoteles de los alrededores, esta fue según los expertos una de las posibles causas de trágico accidente, el estrés y la nerviosidad.

Teniendo en cuenta que el aeropuerto de Gando estaba cerrado y que no sabían cuando abriría, el capitán Van Zanten solicito hacer el lleno de carburante, el copiloto dijo que tenían bastante para llegar a las palmas pero por aquel entonces el capitán tenía la última palabra, así que ordeno llenar los depósitos (55.000 libras) este también fue un factor determinante en el accidente.

Hacer el llenado les llevo unos 35 minutos, a este punto el capitán del PanAm quiso probar de evitar al KLM pero les faltaban 4 Metros para poder evitarlo, así que no les quedaba más remedio que esperar, mientras tanto el tiempo empeoraba de minuto en minuto dejando la visibilidad de más en más reducida. Pasados los 35 minutos el avión de KLM está listo, pero ahora la tarea es de encontrar a todos los pasajeros en la terminal. Los dos aviones están listos, el primero es KLM en pedir permiso para acceder a la pista.

La visibilidad en ese momento es muy reducida y además la pista de taxi está completamente bloqueada por otros aviones, así que la idea de los controladores fue de hacer remontar los dos Boeing 747 por la pista de despegue, una maniobra arriesgada dada la escasa visibilidad de apenas unos metros, una vez el KLM en la pista es el turno del PanAm, en este preciso momento los dos aviones se encuentran en la misma pista a una cierta distancia el uno del otro.

A partir de este momento una terrible tragedia se está poniendo en marcha de forma silenciosa sin que ninguno tenga la más mínima idea de lo que está por venir (desgraciadamente). Los controladores igual de nerviosos que los pilotos, sin que puedan ver lo que pasa en la pista comunican permanentemente con los dos aviones para saber exactamente la posición de cada uno de ellos, el PanAm tenía la orden de dejar la pista a la tercera salida, pero según el plano de la pista esa salida no es adecuada para este tipo de aviones dado que la maniobra sería muy delicada y todavía menos sin visibilidad, en teoría la salida seria la cuarta con una inclinación de 45º, mientras que el PanAm sigue en la pista a poca velocidad, el KLM llega al final de la pista y efectúa un giro de 360º para centrarse con la línea central de la pista.

En ese momento la visibilidad del KLM es menor a 700m, lo que significa que en teoría no puede despegar, extrañamente el capitán Van Zanten inicia el proceso de despegue sin haber recibido la orden de la torre de control, el copiloto le advierte que no han pedido el permiso para el despegue, en ese momento el capitán del PanAm comunica por radio con la torre diciendo que están todavía en la pista, la torre recibe el mensaje y pide al PanAm de comunicar el momento en el que salen de la pista, seguido la torre comunica al KLM de esperar la orden de despegar, desafortunadamente al comunicar la torre con los dos aviones y viceversa se produjo una interferencia la cual dio como resultado que el KLM no escucho la orden de esperar, en ese preciso momento el KLM empieza la aceleración para el despegue, mientras que el PanAm sigue aún en la pista.

La torre comunica con el PanAm para saber su situación sin que ninguno de los dos pudiera saber que el KLM estaba en la fase de aceleración para el despegue, al fin el PanAm llega a la salida de la pista pero en ese momento al mirar por la ventanilla no podían creer lo que veían, el KLM se les venía encima, el capitán del PanAm acelera al máximo para evitarlo, pero es demasiado tarde, el KLM percute el PanAm en la parte de superior con el tren de aterrizaje trasero arrancando más de la mitad del fuselaje; el KLM se parte en varios trozos, es inútil detallar lo que ocurrió después, el KLM estaba condenado así que por desgracia todos los pasajeros a bordo.

Hay que destacar que hubo un solo superviviente del KLM, Romina van Lanchot, ella no subió al avión porque su novio la esperaba en Tenerife así que pensó en quedarse con el, en lugar de ir a Las Palmas para regresar el día siguiente, fue su amor por el que le salvo la vida.

La investigación pudo aclarar las causas del accidente pero lo que aún no se ha podido comprender es porque el piloto del KLM despego sin haber escuchado la orden de despegue. Los controladores oyeron las explosiones pero al no poder ver no podían imaginar lo que había ocurrido, fue solo unos minutos más tarde cuando un avión que sobrevolaba la zona del aeropuerto aviso a la torre de lo ocurrido, fue entonces cuando dieron la alarma. En un principio a la llegada de los servicios de emergencia; se encontraron con el KLM en llamas, lo que no podían imaginar es que a unos cientos de metros de distancia estaba el PanAm también en llamas.

El análisis de las cajas negras fueron concluyentes, el capitán Van Zanten no escucho la orden de esperar, solo se escuchaba un zumbido producido por la comunicación simultanea entre la torre y los dos Boeings. Del PanAm solo se salvaron unas 60 personas, en total 580 personas perecieron ese día sin que aun nadie se explique el porqué de tantos errores humanos que han conducido a la tragedia.

Las comunicaciones radio mostraban con claridad mucha nerviosidad en el capitán Van Zanten, la prisa por despegar para evitar retrasos o anulación del vuelo, o tener que ser sustituidos por otra tripulación al rebasar las horas de servicio provoco todo este cúmulo de errores sumado a la visibilidad casi nula, todo estaba en contra aquel día y no creo que nadie pudiera imaginar ese final dramático. Otro factor a tener en cuenta es el hecho de que el capitán del KLM lleno los depósitos del avión para ganar tiempo en Las Palmas, el sobrepeso impidió que el avión pudiera ganar altura más rápidamente. La colisión produjo la explosión de los dos aviones.

Y pensar que en la parte delantera del KLM las personas estaban vivas todavía antes del impacto con el suelo. ¿porque sucedió todo esto? la respuesta está en la cabeza del piloto del KLM y por desgracia no lo sabremos nunca.

Muchas otras teorías se habían propuesto, pero el análisis de las cajas fue concluyente. Al menos es la versión oficial.

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